Toyota mikt op spannende LMP1-strijd met Porsche in 2017

wec-bahrain-2016-6-toyota-racing-toyota-ts050-hybrid-stephane-sarrazin-mike-conway-kamui-k

Toyota hoopt er volgend jaar, ondanks dat Audi er niet meer bij is, een spannend kampioenschap van te kunnen maken met Porsche. Zo vertelde teambaas Rob Leupen na de seizoensfinale in Bahrein aan Motorsport.com.

De Japanse fabrikant maakte bij het ingaan van het laatste raceweekend van het seizoen nog altijd kans op de wereldtitel bij de coureurs, maar daarvoor moest er wel iets bijzonders gebeuren op het Bahrain International Circuit. Mike Conway, Stéphane Sarrazin en Kamui Kobayashi van de nummer zes moesten namelijk een achterstand van zeventien punten zien te overbruggen.

De Toyota #6 kwam echter als vijfde over de streep, waardoor de titel voor Neel Jani, Romain Dumas en Marc Lieb in de Porsche #2 was. “De race is ontzettend teleurstellend voor ons verlopen”, vertelde Leupen naderhand aan Motorsport.com. “We hadden op meer gehoopt en hadden er meer van verwacht. Audi was echter gigantisch sterk. Daar hadden we eigenlijk niet op gerekend. We dachten dat de Porsche #1 de auto zou zijn die we moesten verslaan, maar er zaten nog twee anderen voor ons die er een enorme show van maakten. Meer dan dit zat er helaas niet in. We hebben alles gedaan wat we konden. De coureurs, engineers en monteurs hebben alles uit de kast gehaald, maar dit was het gewoon.”

Tijdens de trainingen voor de 6 uur van Bahrein deelde Porsche nog de lakens uit, maar zowel in de kwalificatie als de race was Audi heer en meester. Het merk uit Ingolstadt pakte op vrijdag de pole met een nieuw ronderecord en boekte op zaterdag in de race een overtuigende dubbelzege. “We dachten hier een goede kans te maken, maar dat bleek dus niet zo te zijn. We moeten Audi echter feliciteren. Het is natuurlijk mooi voor ze dat ze op deze manier afscheid kunnen nemen van de sport”, aldus Leupen. “Wij gaan ons nu voorbereiden op volgend jaar. Er zit nog veel potentieel in bij ons, dus ik denk dat we volgend seizoen ook mooie races gaan krijgen. Dan is het twee tegen twee, Porsche tegen Toyota. En dan zullen we het wel zien. Ik denk dat we het wel spannend kunnen houden.”

Meer technische veranderingen op komst

Toyota had de auto flink onder handen genomen voor 2016. Niet alleen de aerodynamica werd aangepakt, ook waren er grote veranderingen bij de aandrijftrein. En een compleet nieuwe wagen is niet zonder risico. “We hebben kleine problemen gehad die ons grote overwinningen hebben gekost”, blikt Leupen terug op 2016. “Le Mans was de grootste teleurstelling, Spa was ook heel jammer. Daar werd duidelijk dat we een goede auto hadden voor Le Mans en dat we er goed bij konden zitten in die race. Om met nog een paar minuten te gaan de Le Mans-overwinning kwijt te raken was ontzettend balen.”

“Volgend jaar zullen we de puntjes op de i zetten. Er komen nog wat technische veranderingen aan voor de powertrain en de auto, dus we gaan nog zeker een paar stappen maken. We hebben dit jaar bovendien veel geleerd over de wagen en dan name over de nieuwe batterij die in de plaats van de supercapacitor is gekomen, en de turbocharger. Dat geeft ook nieuwe mogelijkheden. We laten op dit moment vooral in verkeer nog wat liggen door de motor. Dat gaan we oplossen voor volgend jaar en dan denk ik dat we er heel goed bij zullen zitten”, klinkt het optimistisch.

“Als je kijkt waar we in 2015 stonden en waar we nu staan, dan denk ik dat we met de mogelijkheden die we hebben een hele goede job hebben gedaan”, vervolgt Leupen, die ook erg te spreken is over hoe de coureurs zich dit jaar hebben ontwikkeld. “De komst van Kamui [Kobayashi] blijkt een zeer goede zet te zijn geweest. Auto nummer zes was dit jaar heel sterk. Kamui heeft in Le Mans een moeilijke tijd gehad – hij was erg snel, maar maakte een paar kleine foutjes – maar daarna heeft hij zich heel goed ontwikkeld. Mike [Conway] heeft ook een hele grote stap naar voren gezet. De nummer vijf was mede daardoor eveneens erg sterk, dus wat dat betreft denk ik dat we er als team goed voor staan voor volgend jaar.”

Bron: nl.motorsport.com